挑战大疆,英特尔能赢下这场无人机战争吗?

 

 

  注:美国老男孩英特尔在完美错过手机时代后一直在给人一种“病急乱投医”般的焦虑状,美国人疯狂寻找下一个增长引擎方面不遗余力不说,简直堪称疯狂。早早布局可穿戴,可穿戴看不到希望后,再疯狂布局智能家居,直到后来这些看上去性感的科技名字:人工智能、VR、自动驾驶、无人机……

英特尔挨个试了一遍。它想从中寻找下一个PC,重拾荣耀。在无人机领域,它一直试图用旁敲侧击的方式接近,或者赶超这个领域最大的对手大疆。在无人机火热的过去三年中,来自深圳的这家小企业无人撼动得了,哪怕是科技巨头。截至目前,大疆仍然牢牢把持这消费级无人机70%以上的市场份额,简直就是高处不胜寒。

但这个行业的确亟需打破垄断的局势。英特尔似乎一直像埋伏在草原上的猎豹伺机而动,投资无人机初创企业、研发无人机芯片、高调秀实感技术、主动“招惹”大疆(据说二者私下一直在交流合作的可能,但倨傲的大疆一直不愿妥协)。

现在,英特尔似乎在无人机的天空找到了自信和存在感。它数次在公开场合——无论是CES还是IDF峰会上——公开秀无人机编队。用一种大众喜闻乐见的数量优势营造视觉冲击。这不,英特尔刚刚在加州跟迪士尼用300架无人机编队在中空编造了一场变形秀,时而圣诞树状,时而飞鸽状(为什么不是雄鹰呢)。

它能赢得这场无人机的战争吗?

本文原载于TechCrunch,原标题:Intel and Disney paint the sky,由虎嗅编译。

美国当地时间2016年11月 16 日傍晚,加州圣克拉拉县迪士尼。300 架标有 ”Intel” 字样的无人机在空旷无人处整装待发。

整个阵容是这样的:五六个无人机共用一个发射台,彼此间相隔约莫1 英寸。它们静静地趴在那儿充电,看上去气定神闲。数小时后,太阳知趣地退后,这 300 架无人机在同一台电脑的指挥下纷纷离地,那场面,让人想起了在首领号令下集体迁徙的美洲帝王蝶……

随后,这些无人机开始了让人期待已久的空中芭蕾。一个个巨大的 3D图案在夜空中次第显现,留下一大群科技媒体的记者在地面上仰脖儿张嘴地观望,他们的表情仿佛在告诉你:你没来简直是一种罪过。

 

挑战大疆,英特尔能赢下这场无人机战争吗?

  静候升空的Shooting Star

这次的合作,迪士尼是绝对的配角。所有的报道几乎都在重复同样的内容:英特尔出品的Shooting Stars(没错,这是上述那些无人机的统一名号)以前所未有的阵容在迪士尼上空上演了一场灯光秀,整场表演堪称完美,彰显了英特尔在无人机领域的实力和野心……迪士尼?呃……它可能就是个场地提供者。

好吧,外行看热闹,内行看门道。如果你看到的是无与伦比的光影表演,那我就来跟你说说:在这场时长不过二十分钟的表演背后,英特尔及英特尔的工程师们亮出了什么样的技术本钱,以及,这场表演对英特尔的对手和整个无人机领域而言意味着什么。

在无人机领域收复更多失地

在将近半个世纪的发展历程中,英特尔和微软等老牌巨头一样,都曾经因躲在自我垒砌的高墙内而没有在移动时代真正到来前抓住良机。

等到这堵墙终于拆除,移动时代只剩下个尾巴了。

后来,英特尔做出了和微软不同的选择——微软是在哪儿跌倒就在哪儿爬起来,在尾巴尖儿上跳舞,英特尔则是干脆放弃移动芯片业务,转而向其他尚是一片蓝海的领域,譬如无人驾驶(近日刚宣布与宝马合作)、融合现实(新出的 Alloy头戴设备据称完爆现有 AR/VR),以及无人机。

据介绍,英特尔对无人机的研究始于 2014 年。当年 9 月,英特尔宣布与美国无人机初创公司3D Robotics(简称 3DR)合作,将共同研发Edison芯片。

这款芯片虽然只有邮票大小,但却五脏俱全——由于包含了一块英特尔凌动(Atom)处理器、一个 Quark MCU,1GB 内存和 4GB 闪存,以及低功耗蓝牙和 Wi-Fi 通信模块,并具备英特尔独有的实感功能,它能够成为无人机当之无愧的“大脑”。

同年11月,英特尔豪掷1000万美元投资初创公司PrecisionHawk。据悉,该公司可为商用无人机提供数据收集和安全监控等服务。也就是说,从那时起,英特尔就开始为进军商用无人机领域做准备了。

2015年初,英特尔在 CES 大会上与全球四大无人机制造商之一AscTec 签署合作协议,宣布将共同研发无人机智能避障技术。

同年 5 月,英特尔投资初创公司Airware,开始致力于为商用无人机提供开发平台。

3 个月后,英特尔耗资 6000多万美元投资了中国无人机制造商昊翔(Yuneec)。

又 3 个月后,英特尔再次不惜血本,以167亿美元收购Altera公司,完成了其有史以来金额最大的一次收购。

这桩收购看起来似乎和无人机并无关联,但其实不然。根据网易科技的介绍,Altera公司是全球领先的FPGA(现场可编程逻辑门阵列)技术提供商,能为很多中高端六旋翼、八旋翼无人机提供解决方案。而随着技术的不断改进,降低成本和能耗之后这项技术在小型无人机领域的应用将会更加广泛。

接着就是今年,英特尔分别完成了对AscTec和 MAVinci的收购。至此,全球四大无人机制造商中的两家都已被英特尔“染指”;在这个还无人称王的生态领域,国号为“英特尔”的一片疆域已经初长成。

紧锣密鼓地刷存在感

一面是紧锣密鼓的收购与投资,一面是没白没黑的研究。似乎是抱着一种一雪前耻的心态,英特尔决计要在最短时间内拿出让对手“哇哦”的产品,领先一个身位圈地无人机领域。

2016 年 CES 展会上,英特尔用无人机Yuneec TyphoonH首秀智能避障;一周后,英特尔在奥地利林茨市同时操控100 架无人机来了场灯光表演,当场创造了新的吉尼斯世界纪录;

9 个月后,英特尔宣布推出首款商用多旋翼无人机——Intel Falcon8 System;

11 月初,500 架 Shooting Star 在全球创智生态峰会上同时升空(打破自己创造的记录是什么感觉啊);

一直到今天,迪士尼慧眼识英雄,选中英特尔成为自己“星光假日”表演的主角。

 

挑战大疆,英特尔能赢下这场无人机战争吗?

  下面我们来看看,从Yuneec TyphoonH 到 Intel®Falcon8 系统再到 Shooting Star,在不到两年的时间里,英特尔实现了哪些技术飞跃。

1)实感技术(Real Sense Technology):且不管大疆指责英特尔在 CES 现场造假这段公案该如何了结,这项神秘技术总算是传开了。简单地说,该技术就是要让机器最大限度地拥有人类对复杂环境的深度感知功能。

具体到无人机身上,其工作原理就是这样:一对可发射红外线的摄像头扮演着人眼的角色,它们将捕捉到的周遭信息传送给无人机的大脑——即芯片,随后芯片根据这些信息为周遭事物一一生成相应的 3D 点云数据,并根据这些数据判断出这些事物的大小、厚度、距离、颜色等等。

目前,英特尔无人机的3D 点云数据每秒要更新 60 帧,而每帧都要经过 30 万次的计算。这样算下来,每秒 1800 万次的计算不在话下。

2)凭借Intel Falcon8 杀入商用无人机市场。这算是英特尔的首款自主品牌无人机了,亮点主要如下:摄像系统的GSD精度为毫米级,非常适合航拍和数据采集;最高航速56.33km/h,远超市面上业余级别的无人机;预装了AscTec Trinity自主飞控系统、自动化空域感知系统和三重惯性测量单元,能够降低因IMU故障而引致的炸机机率;以及重量只有6磅(约合2.72千克),等等。

3)Shooting Star 的秀场上,表演者是 300 架无人机,但背后的指挥系统才应该是最大的功臣。

据英特尔的工程师介绍,基于 Altera 和 MAVinci 等公司提供的技术而打造出来的指挥系统,最多可同时操控 1 万架无人机,所以这一次实在是小试牛刀。据悉,该系统可根据输入的图片自主决定需要多少架无人机,如需改变空中造型,操控者只需在电脑上更换图片,系统即会自主调离多余的无人机,并灭掉它们的灯光。

在这次表演中,300 架无人机彼此间的间距有时不足 1.5 米,而最高速度却达到了 8 米/秒,它们没有撞车,完全是因为指挥系统在时刻为它们规划合适的进退路线。在地上那方小小的屏幕上,每台无人机的电量、位置和运行状态都尽收眼底。

虽然表演结束后它们不能毫厘不差地落回最初的发射位置,但指挥系统已经为它们划定了两条警戒线。一旦它们失控越过了第一条警戒线,指挥系统就会立刻发出召回的指令,如果它们“一味任性”、继续越界,指挥系统就会立刻关闭它们的发动机,命其坠落。

 

挑战大疆,英特尔能赢下这场无人机战争吗?

  这些专为商演打造的无人机,在各种数据上也是亮瞎人眼。

譬如,每架无人机都采用柔性泡沫塑料和无螺丝结构设计,不但重量超轻(仅 280 克),而且组装方便(不超过 15 分钟);此外,内置的 LED 灯还可根据 RGBW (红、绿、蓝、白) 亚像素光谱创造出40亿种颜色组合,完全可以满足各类商演灯光秀的需要。

“我们整个团队整个身心都扑上去了,没日没夜……从当初的 100 架到本月初的 500 架,再到如今的正式上阵,我们实现了里程碑式的跨越。”

—— 英特尔工程师 Natalie Cheung

从英特尔开始,无人机有了更大的可能性

在英特尔看来,无人机就是未来的超级计算平台,能够为农业、保险、建筑、采矿等众多行业提供解决方案。其数十年的芯片制造经验和强大的资产累积,让这个晚一步入局的巨头在大疆和 Parrot 等开创者面前泰然自若。

这次的灯光表演秀无疑是在向这一干对手宣布:在未来的无人机领域英特尔要成为当之无愧的王者,想要与之共同三分天下,你们要加油了。

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